Proceso innovador, verde y más económico para producir metales.

29 de agosto del 2016.
Por: Daniela Monteagudo.

Mientras los investigadores de la Universidad Tecnológica de Massachusetts buscaban desarrollar una nueva batería, encontraron algo maravilloso. Descubrieron cómo producir antimonio metálico y una nueva manera de fundir metales. 
Éste nuevo sistema de producción de metal podría ser menos caro y eliminar emisiones de gas invernadero asociadas con la producción de metales. El nuevo sistema puede también producir cobre y níquel a bajo costo.


Industrial energy efficiency data analysis, climate works australia. org. May 2013. By: http://www.climateworksaustralia.org/project/industrial-energy-efficiency/industrial-energy-efficiency-data-analysis
Éste descubrimiento se reportó la semana pasada en el diario "Nature Communications", en la columna de Donald Sadoway, el profesor de materiales químicos de John F. Eliot, doctor Huayi Yin; y profesor visitante Brice Chung.
Sadoway dijo: "Estamos tratando de desarrollar una electroquímica distinta para una nueva batería." Ésta nueva tecnología podrá funcionar como una extensión de las distintas fórmulas químicas para baterías resistentes al agua y a las altas temperaturas que su laboratorio ha estado desarrollando por varios años. Las nuevas baterías están compuestas de metales fundidos o sales que tienen distintas densidades y forman capas separadas. Sadoway también dijo, "Queremos investigar la utilidad de poner un segundo electrolito entre los electrodos negativos y positivos."

Resultados inesperados durante el experimento.
Sadoway explicó, "Encontramos que cuando íbamos a cargar ésta batería, estábamos produciendo antimonio líquido en lugar de cargar la batería."
Industrial energy efficiency data analysis, climate works australia. org. May 2013. By: http://www.climateworksaustralia.org/project/industrial-energy-efficiency/industrial-energy-efficiency-data-analysis
El primer material que usamos fue sulfuro de antimonio, un semiconductor fundido que no permitiría un proceso electrolítico para producir aluminio y otros metales, usando corriente eléctrica. 
Sadoway dice: "El antimonio es un excelente conductor de electrones. Pero si quieres hacer electrolisis, sólo necesitas un conductor iónico." Un conductor iónico es un material que es bueno para conducir moléculas que tengan carga eléctrica negativa. Pero, añadiendo una capa de un buen conductor iónico, el proceso de electrólisis funcionó bien en la "pila". Separando los metales del compuesto de sulfuro podemos formar una alberca de antimonio puro al 99.99% en el fondo de la celda. 
En procesos normales de fundido, el sulfuro podría inmediatamente combinarse con el oxígeno en el aire para formar sulfuro de dióxido, un contaminante del aire, responsable de la lluvia ácida. Éste nuevo proceso será más barato y verde. 


At the cutting edge-smart techniques for production lines. Engineers journal. March 13th, 2014. From: http://www.engineersjournal.ie/2014/03/13/at-the-cutting-edge-smart-machines-for-production-lines/
Sadoway dijo, "El antimonio es un buen sujeto para ésta idea, pero podríamos imaginarnos haciendo algo similar para metales mucho más comunes. No vemos razón de que éste enfoque no pueda generalizarse a otras materias primas, como el sulfuro".
"Hacer aluminio es una de las principales emisiones de dióxido de carbono, uno de los gases invernaderos más importantes," dijo Sadoway. Si podemos producir aluminio con éste nuevo proceso, daríamos un gran paso a una producción de metales más barata y verde. 

Fuente:
Massachusetts Institute of Technology. "New 'greener' method developed for producing some metals: Using electricity rather than heat can reduce both energy costs and greenhouse gas emissions." ScienceDaily. ScienceDaily, 25 August 2016. <www.sciencedaily.com/releases/2016/08/160825130618.htm>.




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